El puente Golden Gate está hecho de un acero de resistencia relativamente baja, por lo que no se romperá cuando un terremoto sacuda el Área de la Bahía.

Cuando tienes una estructura, tiendes a no utilizar la de mayor resistencia. A medida que aumentas la fuerza, disminuyes la dureza.

Un material resistente tiene menos probabilidades de fracturarse. Cuanto más fuerte sea un material, más probabilidades habrá de que se rompa la estructura.

Ese es el problema. ¡No puedes ganar porque quieres que el material sea ambas cosas!

Pero investigadores de la Universidad de California en Berkeley y del Instituto de Tecnología de California han creado un vidrio metálico que puede solucionar ese problema. El nuevo vidrio metálico es más fuerte y resistente que el acero (y cualquier otro material conocido por el hombre).

¡Impresionante!

Robert Ritchie, un científico de materiales de Berkeley, dijo que “tratar de obtener alta resistencia y alta tenacidad es muy difícil. Uno de los santos griales es obtener alta resistencia y alta tenacidad”. [in materials]. A eso lo llamamos tolerancia al daño”.

Para fabricar este vidrio metálico, los investigadores utilizaron cinco elementos para confundir el material. De esa manera, el material no podría flexionarse hasta convertirse en una memoria automática y formar su estructura cristalina normal.

Esto es inusual, considerando que todos los metales tienen estructuras cristalinas. Los cristales de las ventanas son amorfos y no tienen una estructura cristalina.

Al igual que el vidrio, el material fabricado no era cristalino.

“Aprendimos a fabricar metales en este estado amorfo”, dijo Ritchie. “Hay materiales más fuertes y puede haber materiales más resistentes, no conocemos ningún otro material con la combinación [we’ve made]. La resistencia y la dureza son mutuamente excluyentes y lo hemos logrado en un material que no esperarías: el vidrio. El vidrio suele ser quebradizo”, afirmó Ritchie.

El grupo de Cal Tech fabricó el material a partir de cinco o más elementos. Lo derritieron y se enfrió rápidamente. El material no pudo cristalizar, por lo que formó un material amorfo. El equipo de Cal Tech cortó el material en pequeñas varillas y las envió al equipo de Ritchie en Berkeley para básicamente destruir el vidrio metálico.

Sin embargo, los experimentos no implicaron arrojar el vidrio metálico contra el suelo. En cambio, Ritchie pasó el vidrio metálico por máquinas de prueba mecánicas. Las máquinas apenas podían hacer que el material se agrietara.

En el futuro, el nuevo material podría utilizarse en recipientes a presión nucleares porque tiene la misma dureza que el material que se utiliza actualmente. Un material mejor podría ayudar a los reactores nucleares a evitar una falla catastrófica.

Recordemos que el nuevo material nació por curiosidad académica. La gente ha quedado fascinada con las formas de encontrar materiales que tengan tanto resistencia como dureza. Ritchie parece haber creado un material que está a la altura del sueño.

Será interesante ver cómo se utilizará este material en el futuro.

Foto de : Max Launey

Esta publicación fue publicada originalmente en Smartplanet.com