Si Microsoft espera que sus clientes tomen en serio los acuerdos de licencia, tiene la responsabilidad de comunicar los términos de esos acuerdos a sus clientes de forma clara e inequívoca. Como señalé a principios de este mes, Microsoft generalmente hace un mal trabajo al explicar sus complicadas reglas sobre cómo funcionan las licencias de Windows. Pero dejé deliberadamente un tipo de licencia de Windows fuera de esa lista, porque merece su lugar especial en el Salón de la Vergüenza de las Comunicaciones Corporativas.

Me refiero a licencias OEM System Builder para ediciones de escritorio de Windows. Si observa cualquier sitio de compras en línea dirigido a entusiastas de las PC, encontrará estas copias junto con los paquetes de actualización y licencia completa que Microsoft dice que los clientes minoristas deben comprar. Mi amigo y colega experto en Windows Paul Thurrott acaba de publicar un análisis exhaustivo del paquete Windows 7 OEM System Builder, completo con imágenes. Si está construyendo su propia PC o busca medios de instalación que no le hagan pasar por muchos obstáculos para instalarla, este producto es extremadamente atractivo, porque es significativamente menos costoso que una licencia minorista completa. El medio de instalación funciona casi exactamente como una copia comercial completa de Windows, excepto que no se puede usar para realizar actualizaciones, solo una instalación personalizada (limpia). Después de la instalación, una copia OEM es esencialmente indistinguible de una copia comercial.

Muchos lectores me dicen que compraron ese software y lo instalaron en su propia PC nueva (o vieja), ahorrando felizmente una parte importante del cambio en el proceso. Según Microsoft, están violando los términos del acuerdo de licencia de OEM System Builder, que dice, en un lenguaje complicado, que debe instalar el software utilizando el kit de preinstalación OEM y luego revender la PC a un tercero. Si instala ese software en su propia PC, no tendrá una copia “genuina” de Windows.

¿Pero cómo se supone que lo sepas? Microsoft permite que cualquier minorista en línea venda software OEM System Builder sin indicación de sus términos y condiciones. Se espera que el consumidor lea el acuerdo de licencia impreso en letra pequeña en el exterior del paquete de software OEM System Builder y luego traduzca su densa jerga legal al inglés sencillo (PDF aquí):

Una vez, no hace mucho, Microsoft permitió oficialmente a los aficionados y entusiastas de Windows utilizar copias con descuento de OEM System Builder en nuevas PC diseñadas para uso personal. El año pasado, en una publicación titulada La confusión sobre las licencias OEM comienza en Microsoft.com, publiqué fotografías de documentos oficiales producidos por Microsoft que dejaban esta política muy clara, en un inglés sencillo. De hecho, un documento que contiene este gráfico estuvo disponible el año pasado: [Update: Some people reading this article seem a bit confused. The following language was not actually part of the Windows license agreement. Instead it was contained in official documents Microsoft distributed to help explain the license terms for its partners.]

Pero ese documento ya no existe. De hecho, durante los últimos dos años, alguien de Microsoft ha eliminado deliberada y metódicamente todo rastro de esos documentos de la web. Solo han sobrevivido unos pocos rastros de ese lenguaje, como en esta publicación del blog Microsoft Small Business Community. Han sido reemplazados por una sola página en el Centro de socios OEM de Microsoft, que intenta acabar con la idea de que los usuarios finales puedan comprar y utilizar este software. La página Licencias para aficionados, escrita para socios de Microsoft y no para consumidores, incluye estas preguntas y respuestas, escritas hace más de un año:

P. ¿Qué está haciendo Microsoft para aclarar estos términos a revendedores y usuarios finales?

A. Además de anunciar esta aclaración al canal System Builder, Microsoft está trabajando con minoristas en línea para publicar texto en sus sitios web que explique las reglas de licencia para el software del canal OEM System Builder.

Quienquiera que estuvo a cargo de ese esfuerzo tiene algunas “explicaciones” que dar, porque ese lenguaje no está disponible en ninguno de los sitios minoristas en línea que revisé.

Utilicé el “motor de decisiones” de Microsoft para comprar una única copia de Windows 7 Ultimate, edición de 64 bits. Según los resultados de Bing Shopping, existen 21 tiendas online donde puedes comprar este paquete, por precios que oscilan entre los $169,53 y los $237,59. El programa Cashback de Bing ofrece un reembolso adicional de hasta un 7% sobre esos precios.

Y aquí está el truco: esos resultados muestran solo Copias de OEM System Builder. Cuando intenté buscar una copia con licencia completa de Windows 7 Ultimate usando Bing, no pude encontrarla en ninguna parte. Usando Bing, encontré actualizaciones y copias OEM únicamente, ninguna de las cuales se puede instalar legalmente en una PC casera recién construida. Tuve más suerte buscando en Google, donde finalmente encontré una lista de 138 vendedores que ofrecían el paquete completo de Windows 7 a precios que comienzan en $280,92.

Siguiendo los enlaces de esos resultados de Bing se accedió a páginas en ZipZoomfly.com y CompUSA.com y TigerDirect y CompSource. Ninguna de esas páginas contenía información sobre la licencia (ni siquiera un enlace a la licencia OEM de Microsoft) y ninguna mostraba el paquete del producto real. La página de listado en Newegg.com contiene la siguiente exención de responsabilidad: “El uso de este software OEM System Builder Channel está sujeto a los términos de la licencia OEM System Builder de Microsoft. Este software está diseñado para su preinstalación en una computadora personal nueva para su reventa. …” Pero no hay forma de leer esa licencia, y nada desalienta a ningún consumidor a comprarla para uso personal. Ese escenario se repitió en todos los sitios que visité.

Si está confundido por toda esta información (o la falta de ella), puede hacer lo que hicieron varios posibles compradores y visitar los foros de Windows 7 de Microsoft, donde los ingenieros de soporte técnico y los MVP de Microsoft pueden responder sus preguntas. Estos foros de Microsoft Answers generalmente hacen un buen trabajo en cuestiones técnicas. Pero no hay garantía de que obtenga una respuesta coherente o precisa sobre cuestiones de licencia. La respuesta a esta pregunta, por ejemplo, parece 100% errónea:

P: Tengo una pequeña empresa y uno de mis clientes me preguntó si podía actualizar el hardware de varias de sus computadoras y me preguntó si podía actualizar sus computadoras a Windows 7.

Al investigar los precios de Windows 7 para dar una estimación del costo del trabajo informático solicitado, veo que varios lugares ofrecen la compra del software “OEM System Builder”. El 'OEM System Builder' está sujeto a la “Licencia de Microsoft OEM System Builder”. ¿Puedo comprar este software OEM o necesito comprar la versión 'completa'?

R: Sí, puedes comprar la versión OEM de Windows 7. Las versiones OEM de Windows han estado disponibles para el público en general durante muchos, muchos años y han funcionado sin problemas.

La principal diferencia entre OEM y Retail es que la licencia OEM no permite mover el sistema operativo a una computadora diferente, una vez instalado.

Aparte de esto, son el mismo sistema operativo.

Y aquí hay otra pregunta y respuesta, formulada y respondida dos días después del lanzamiento de Windows 7 el mes pasado:

P: Construyo mis propias computadoras, principalmente para saber qué contienen y no tener que engañarme con el supuesto “soporte técnico” de los fabricantes mientras estoy en garantía. En algún momento en el futuro probablemente querré crear uno con Windows 7. Cuando lo haga, ¿califico para usar la versión “OEM System Builders” o tengo que comprar una copia minorista?

R: Sí, puedes comprar la versión “OEM System Builders” de Windows 7. Muchas tiendas en línea la venden.

Esa respuesta fue marcada como respuesta oficial por el moderador del foro, un MVP de Microsoft.

Entonces, para recapitular: un aficionado o entusiasta de las PC que quiera comprar una copia legal de Windows 7 con descuento recibe información confusa y contradictoria del sitio web de Microsoft. El propio “motor de decisiones” de Microsoft lo lleva a software que se supone que no debe usar, e incluso le ofrece descuentos adicionales si compra a través de esos enlaces. No recibe información de minoristas en línea que aceptarán gustosamente su dinero por un producto que técnicamente no puede instalar. Y obtiene respuestas absolutamente equivocadas si pregunta en los foros de ayuda oficiales de Microsoft.

¿Eso es patético o qué?

Un portavoz de Microsoft me dijo que la política hacia el uso de software OEM por parte de los fabricantes de PC domésticas no ha cambiado, y que los documentos que encontré y que señalé a los lectores durante años eran “errores”. Lo siento, eso no es suficiente. Cuando publica información en su sitio web y cuando crea folletos brillantes que distribuye a sus socios durante años, eso representa su política. No se puede cambiar esa política de repente eliminando copias de los documentos antiguos y fingiendo que nunca existieron. Esto demuestra una atroz falta de transparencia, por no hablar de una falta de respeto hacia los clientes.

Normalmente, creo firmemente en seguir la letra y el espíritu de los acuerdos de licencia de software. En este caso, sin embargo, dada la completa falla de Microsoft en la comunicación con sus clientes, estoy dispuesto a hacer una excepción importante. No tengo ningún problema en recomendar con entusiasmo estas copias con descuento de Windows a cualquiera que construya una PC para su uso personal. Y creo que alguien en Microsoft debería dar un paso al frente y aprobar formalmente esa excepción. Es la cosa justa que hacer.